С английского языка слово «дефолт» (Default) переводится как «невыполнение обязательств«. Говоря «дефолт» подразумевают отказ заёмщика выплатить сумму займа и насчитанные к нему проценты. Оказаться инициаторами дефолта могут банки, компании, приватные лица и государства.

В широком смысле термин означает любой вид отказа от своих долгов. В более узком — отказ правительства от принятых им финансовых обязательств. Такой вид дефолта называется государственным, или суверенным. Существуют также дефолты корпоративные (компаний) и заёмщика.

Вопросы суверенного дефолта регулируются международным правом. Как правило, в результате переговоров состоится реструктуризация долгов — списание их части, отсрочка платежей и так далее.

Приводит государство к дефолту желание правительства добиться подъёма в экономике за счёт привлечения больших объёмов инвестиций. Однако, когда приходит время выплачивать долги, государство чаще всего не может это сделать и вынуждено брать новые ссуды.

В результате долг растёт, а количество инвесторов уменьшается. Когда их не остаётся вовсе, правительство провозглашает дефолт.

Как правило, государственному дефолту предшествует политический или экономический кризис. Процесс сопровождается увеличением инфляции, девальвацией (снижением курса национальной валюты), иногда деноминацией денег. Банки страны отказываются исполнять свои финансовые обещания.

В случае дефолта стране могут помочь некоторые международные организации. Например, МВФ (Международный Валютный Фонд), Парижский и Лондонский клубы кредиторов.

Если дефолт объявляет приватная компания, говорят о техническом или фактическом банкротстве.

Если компания-должник не договорится с кредитором о реструктуризации долга, или не придумает, как выплатить свои долги, она, скорее всего, будет признана фактическим банкротом и ликвидирована.